Going to the East… The Transsiberian, Ulan Ude and the Buryats

P1180767It is always quite an experience to go on board of the transiberian! People can chose between several options: Spalny Vagon (1st class), Kupé (2nd class) or Platskartny (3rd class).  Platskartny is a quite interesting choice to make if you want to travel in a “Russian way”. Besides the fact that it’s cheaper, you will share your wagon with about 50 other people and will probably get offered some food, be asked some questions about where you are from and what you do here, be asked to play some Russian card games… Sits can be used as bed or as a sofa. Usually people who have the lower sit allow the people with the upper one to sit down with them don’t want to lie down. In the train, you will always be given some sheets to make your bed and a towel, and so even if you travel only for 4 hours! Spending a night in the Platskartny might sometimes be challenging, especially when you want to walk along the wagon in the path – to go to the restroom for example – as the bed are quite little and often people’s feet, arms, heads go out and you have then to try to avoid them!

To go from Irkutsk to Ulan Ude we decided to take the train during day time, that way we could have a view on the Baykal lake. I was waiting with quite a lot of impatience the moment when I will finally see it and had prepared my camera long in advance, but actually when it finally happened, I was surprised to see that I could see it during about 4 hours (so no need to be in a rush…you’ll have time to look at it very carefully).

When we arrived in Ulan Ude we got surprised by the city and its atmosphere. It was like changing of country but with keeping some Russian “symbols”. In the city, that is actually quite big, can be seen statues of Mongol heroes, orthodox churches, Buddhists temples, yurt, building in stalin style, shamanic sites (with the colorful ribbons that are used to make wishes)… There is also the largest Lenin’s head of Russia and a nice ethnographic museum where Buryat yurts are settled next to traditional Russian houses.

Outside of the city is the famous Buddhist temple: Ivolginsky datsan (Иволгинский Дацан). It was opened in 1945 as the only Buddhist spiritual center of the USSR. It became then a Monastic center where the leader of Russian Lamas lived and a Buddhist university «Dashi Choinkhorling» opened there in 1991. The temple also hosts some very precious Buddhist manuscripts written in Tibetain language.

This temple is famous for the “sleeping/meditating” lama.  In 1927 this lama – Itigilov – asked his students and monks to bury his body after his death and to check it again after 30 years. According to the story, he sat then in the lotus position, sang the prayer of death, and died in a mid-meditation state (or reach Nirvana?!). The monks followed his directions and when they exhumed his body after 30 years, it seemed as if the decomposition hadn’t started yet. Fearful of the Soviet reaction to this “miracle”, the monks reburied Itigilov’s body in an unmarked grave. Later, on the 11th of September 2002 the body was exhumed and transferred to the Ivolginsky Datsan.

This temple is one of the not-to-miss in Ulan Ude (following the tradition you should visit it clockwise). The same goes with the famous бузы (busi), the Mongolian version of the Russian Pelmini (actually if you like eating Oulan Oudé is a great place for you!), and the history museum of the city where are presented some wonderful shaman clothes and a lot of Buddhist objects and art.

 

  (Ivolginsky datsan et rubans de couleurs chamaniques)

 (Oulan Oudé)

Prendre le Transsibérien est toujours une expérience intéressante! Il existe plusieurs standards pour y voyager 1e (Spalny Wagon), 2nde (coupé) ou 3ème classe (Platskartny). Voyager en 3e  – en plus d’être plus économique – est une expérience intéressante qui devrait être tentée au moins une fois par quiconque souhaite voyager « à la russe ». Le wagon n’est pas divisé en compartiments comme pour les autres classes, l’espace est ouvert et partagé par une cinquantaine de voyageurs. Il y a des couchettes qui servent également de banquettes en bas et de plus petites en hauteur. La taille de celles-ci n’étant pas très importante, tenter de se rendre aux toilettes la nuit notamment, se révèle parfois être un réel parcours du combattant où doivent être évités les pieds, bras, têtes qui dépassent dans l’allée.

Nous avons pris le train en journée, ce que je conseille à quiconque souhaiterait emprunter le même trajet pour bénéficier de la vue magnifique sur le lac Baïkal, qui s’offre aux passagers pendant plusieurs heures. Lorsque nous arrivâmes à Oulan Oudé je fus surprise par l’atmosphère de la ville, qui dans un sens différait de ce que j’avais vu auparavant (statues de mongols, yourtes et temples bouddhistes, rubans de couleurs dans certains arbres près des lieux de cultes chamaniques, faciès de type mongol pour la majorité de la population), mais qui dans l’autre restait très « russe »  (églises orthodoxes, statue géante de la tête de Lénine sur la place centrale, style stalinien de certains bâtiments…). A la sortie de la ville se situe le musée ethnographique dans lequel les vieilles maisons russes sont disposées à côté des yourtes bouriates…

La ville d’Oulan Oudé est connue pour le fameux temple bouddhiste : Ivolginsky datsan (Иволгинский Дацан), qui se situe à une 30e de km du centre-ville. Ce temple fut ouvert en 1945 et était alors le centre spirituel Bouddhiste en Russie. Il devint par la suite un centre monastique où plusieurs célèbres lamas russes vécurent. Une université bouddhiste y ouvrit également ses portes en 1991, et le temple abrite encore aujourd’hui de précieux manuscrits bouddhistes rédigés en tibétain. Beaucoup connaissent ce temple à cause du 12e Hambo Lama, le Dashi-Dorzho Itigilov, qui en 1927 demanda à ses étudiants et aux moines du temple d’ensevelir son corps puis de l’exhumer 30 ans plus tard. Il aurait alors entamé des prières de mort dans la position du lotus et serait mort dans cet état de demi-méditation (ou aurait atteint le Nirvana ?!). Toujours est-il que les moines suivirent ses directives et lorsqu’ils exhumèrent son corps celui-ci était parfaitement bien conservé (la décomposition de ce dernier ne semblant pas avoir encore débuté). Ayant peur de la réaction que ce « miracle » pourrait susciter, le corps fut enseveli de nouveau. Le 11 septembre 2002 une nouvelle exhumation eu lieu et cette fois le corps fut transporté au temple.

Ce temple est un immanquable de la ville tout comme les fameux бузы (boussi), la version mongole des pelminis russes, ou encore le musée d’histoire de la ville dans lequel de magnifiques tenues chamanes peuvent notamment être admirées, tout comme de nombreux objets bouddhistes.

 

(vue sur le lac Baïkal depuis le transsibérien)

(plof, boussi, musée d’Histoire)

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