Olkhon Island, the heart of the Baykal lake

P1190476Olkhon Island (Ольхон) … that’s probably one of the most beautiful places where I have been and I would strongly advise anyone who plans to visit the Baykal region to stop by that place for 2 or 3 days.

It is biggest island of the lake: 71km long and 12km at its largest points. From Irkutsk, it takes about 6 hours by bus, plus about 30 minutes by ferry to reach the island. Regarding the ferry schedule, there should be one every hour, but it seems that it is not really followed and it’s more likely that the ferry will go whenever its staff decides that it should go! We have heard that during summer, people sometimes wait up to 2 days to be able to reach the island as the queue is pretty long, the ferry not that big and the minibus have the priority over regular cars to get onboard.

There are several villages on this island. We stayed in Khuzir (Хужир), one of the biggest ones, located in the middle of the island. The economy there is mainly organized around tourism, fishing and sheeps. Landscapes are pretty impressive and diversified: steppes, meadows, large beaches, cliffs, taiga…

We spent only 2 days on the island as going there took already one day and going back to Irkutsk took another one (you need time when you want to travel in Russia). The first day we did a trip to the North. We shared a former all-road military vehicle with 3 Australian women and a local guide, and went along the coast until the Northern point (Khoboy Cape). Our guide/driver stopped us at several viewpoints on the Lake shore and had each time some buryat legend to talk about it. Most of those places were some shamanic sites with colored ribbons on the trees. We stopped by a former fisher factory in the Peschanaya village, which was a gulag before, and another village on the eastern shore on our coming back to Khuzir. We could also enjoy some fish soup made with Omul (the most famous of the Baykal fishes).

Finally, my favorite place of the island was the Shaman rock that you can admire in Khuzir. It is a sacred place where only Shamans can go – before their dead-bodies were burnt there. Other people seem to fear this place, according to them, lives in the cave Azhin (a Buryat deity), who is also known as being the lord of the Lake.

 

L’île d’Olkhon est probablement l’un des plus beaux lieux que j’ai  eu l’occasion de visiter et que je conseille vivement à quiconque se rendrait au lac Baïkal.

L’île mesure 71 km de long et 12km aux endroits les plus larges. D’Irkoutsk, le trajet prend environ 6h en bus et moins de 30 minutes en ferry. Le problème est de réussir à savoir l’horaire auquel ce ferry part (il y a un planning des A/R, mais a priori celui-ci est plus décoratif qu’indicatif, et le bateau part plus selon le bon vouloir de son équipage). Y avoir une place peut parfois également relever d’un véritable challenge. Il nous a été dit qu’en été, cela peut prendre jusqu’à 2 jours pour avoir une place à bord car les minibus sont prioritaires sur les véhicules particuliers et le ferry n’est pas très grand.

Il y a plusieurs villages sur l’île et nous avons choisi de rester à Khuzir (l’un des plus importants et situé idéalement au milieu de l’île !). L’économie est principalement tournée vers le tourisme (il y a de nombreux petits bars et restaurant notamment) et la pèche. Les paysages de l’île sont impressionnants et d’une grande diversité : falaises se jetant dans la mer, plages de sable, steppes, taïga et forêts de mélèzes…

Nous n’y sommes restés que 2 jours (l’aller et le retour nous ayant déjà chacun quasiment pris une journée entière). Le premier jour nous avons fait une excursion à bord d’un vieux fourgon tout-terrain militaire (qui semble être le véhicule le plus courant sur l’île !) avec trois australiennes et un  chauffeur/guide (et cuisinier ! il nous fit un feu et nous prépara une soupe de poissons à base d’Omoul (le célèbre poisson du lac Baïkal)). Celui-ci nous emmena à travers les steppes en longeant la côte ouest de l’île. Il nous arrêta à différents points de vue où la plupart du temps figuraient les symboles shamaniques et des rubans de couleurs accrochés aux arbres. Nous vîmes un village (Peschanaya) où était implantée l’ancienne fabrique de poisson de l’île (qui était en fait un goulag).

Cette île est un endroit sacré pour les Bouriates et de nombreuses légendes existent sur ces lieux. Parmi elles, figure celle relative au rocher Shaman. Seuls les shamans peuvent s’y rendre et auparavant leurs corps, une fois morts, y étaient brûlés. L’on raconte que dans la grotte située au pied du rocher vit Azhin, le seigneur du lac.

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