Redefining “Siberia”: A Weekend in Novosibirsk

Ново1This time last year I was working at a summer school in Germany with several international colleagues and students from the USA and different European countries. I remember that as we were getting to know each other at the beginning of the summer, we started throwing a plastic globe around the room and pointing out our homes, universities, dream travel destinations. One friend from America pointed at Russia, made a sweeping gesture across the huge space on the globe and said:

“Did you know, that to the east of Moscow there’s just… nothing?

I laughed. Nobody else did. He wasn’t joking. When I tell friends and family that I’m living and working in Siberia, people’s minds are instantly filled with stereotypes and myths, with images of the endless taiga, wild bears, all-year-round freezing temperatures and arctic winds, and above all – emptiness. I lost count of the times my mum reminded me to make sure I took my warmest winter coat and snow boots.

While the first few weeks in Krasnoyarsk have been filled with surprises and adventures, one of my favourite aspects of life here has been getting to know the real meaning of the word “Siberia” – and sharing my stories, impressions and photographs with people at home.

People are always surprised to find out that I actually live in a big city. Yes, outside the city you can find the most typical “Siberian” landscapes – huge forests, towering stone cliffs, and all manner of unusual woodland animals that you’d never find in the parks and woodlands of Europe. But Krasnoyarsk itself – to the surprise of my friends and family in the UK – is filled with interesting, open-minded people, exciting cultural events, shops and bars, progressive political and social movements, interesting architecture… and even a couple of vegetarian restaurants!


This weekend I made my first trip on the Trans-Siberian Railway and visited my good friend Anna, who is spending a year in Novosibirsk. The city is located about 800km to the west of Krasnoyarsk and is often considered the capital of Siberia. It was wonderful to see a good friend and spend some time comparing our impressions of life in Russia. On the train back to Krasnoyarsk, while I watched the endless birch forests and tiny wooden villages float past my window, I thought about our conversations, about Siberia and the misconceptions of my friends and family. Russia is a wonderful and varied country, and it’s a real shame that people in the western world know so little about life here.

In Novosibirsk, Anna showed me around the city’s main attractions and central streets, theatres, parks, some modern shopping centres and other cultural hotspots. We also visited Akademgorodok – on the edge of the city, where various universities and institutes are located. There, where the river Ob is at its widest, we found a huge, golden sandy beach bordered by a pine forest and overlooking several small islands on the peaceful water. The air temperature was around 25 degrees. Underneath a cloudless blue sky, with our bare feet resting on the sand a few metres from the edge of the river, my friend Anna said, “Where are we right now? Italy? The south of France? No… this is actually Siberia.”


It’s so nice to think about the ways that Siberia has broken our stereotypes and continues to exceed all of our expectations. For me, “Siberia” means the snowy birch forests of Krasnoyarsk Krai in early April, as well as the sunlit terraces of restaurants in Novosibirsk city centre on a warm May evening. It is a hub of activity, interesting projects, new people.

I already knew that travelling to the east of Moscow leads to more than “just… nothing”, but working as an EVS volunteer in Krasnoyarsk continues to lead me to unexpected new ideas, places and people. I really hope that the western world will come to understand Russia in a more nuanced way. Siberia, in my eyes, really is much more than frozen pine forests and wild bears wandering amongst the trees.


Переопределение слова «Сибирь»: Выходные в Новосибирске

Прошлым летом я работала в летней школе в Германии, вместе с международными коллегами и студентами из США и разных европейских стран. Я помню, как мы в начале лета знакомились, бросали пластиковый глобус по комнате и показывали друг другу, где находятся наши дома, университеты, и в каких странах мы хотели бы путешествовать. Один студент из Америки указал на Россию, резко провел пальцем по глобусу сказал:

«Вы знаете, что к востоку от Москвы… там просто ничего нет?»

Я рассмеялась. Никто другой не смеялся. Он не шутил. Когда я говорю друзьям и родственникам, что я живу и работаю в Сибири, люди сразу думают о таких стереотипных картинах, о бесконечной тайге, диких медведях, постоянном холоде, об арктических ветрах, и прежде всего о пустоте. Моя мама бесчисленное количество раз мне напоминала о том, что надо брать с собой теплое зимнее пальто.

Жизнь в Красноярске полна сюрпризов и приключений, но один из моих любимых аспектов этой жизни – это возможность узнавать, что на самом деле значит слова «Сибирь», и делиться этими впечатлениями, историями и фотографиями с семьей и со своими друзьями из Великобритании.

Эти друзья практически всегда удивляются, когда они узнают, что я на самом деле живу в большом городе. Да, недалеко от этого города можно найти самые типичные «сибирские» места –  там огромные леса, высокие каменные скалы и необычные лесные животные, которых я никогда не встречала в парках или лесах Европы. Но к удивлению моих знакомых в Великобритании, в самом Красноярске можно найти интересных, открытых людей, разные мероприятия, магазины и бары, прогрессивные политические и социальные движения, интересную архитектуру… и даже пару вегетарианских ресторанов!

На выходных я в первый раз ездила по транссибирской железной дороге и была в Новосибирске, в гостях у хорошей подруги, которая уже 8 месяцев там живет и работает. Новосибирск находится около 800км от Красноярска и считается столицей Сибири. Было замечательно общаться с подругой из Англии и обсуждать наши впечатления о жизни в России. В поезде на обратном пути, я смотрела на бесконечные березовые леса и маленькие деревянные дома, которые пролетали мимо окна, и много думала о наших с ней разговорах, о Сибири и о неправильных представлениях в умах моих знакомых в Европе. Россия – безумно красивая и разнообразная страна и, по-моему, очень жаль, что люди в Европе вообще так мало о ней знают.

В Новосибирске моя подруга Аня мне показывала самые интересные места, главные улицы, театры, современные торговые центры, и другие культурные места. Еще мы были в Академгородке. Это – место на окраине города, в котором находятся разные университеты и институты. Там очень широкая часть реки Обь и мы нашли большой, золотой пляж на краю соснового леса, с видом на маленькие острова на спокойной воде. Температура воздуха была 25 градусов. Под безоблачным, голубым небом мы босиком сидели на песке у реки, и моя подруга Аня сказала:

«Мы сейчас где? В Италии? На юге Франции? Нет, мы… в Сибири.»

Очень приятно думать о том, как Сибирь нарушает наши стереотипы и превосходит все наши ожидания. Для меня, Сибирь, это – снежные березовые леса в начале апреля, так же как теплый майский вечер на солнцем освещенном террасе ресторана в центре Новосибирска. Это – новые знакомства, интересные проекты, центр деятельности.

Я раньше уже знала, что к востоку от Москвы можно найти больше чем «просто… ничего», но ЕВС-волонтерство в Красноярске всегда приводит меня к неожиданным новым местам, идеям, новым людям. Я надеюсь, что в западном мире будет развиваться более тонкое понимание России. Я уверена, что слова «Сибирь» означает не только замороженные сосновые леса и медведей, бродящих среди деревьев.

One thought on “Redefining “Siberia”: A Weekend in Novosibirsk

  1. Margarita July 21, 2017 / 1:03 am

    Emily, hello! I think, it is the best description of our Siberia )) It’s so nice ))


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s